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涂子沛:远方的新月

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信息领域达人,专栏作家

信息技术专家、作家, 关注信息时代的前沿话题, 著有《大数据》、《数据之巅》。现居美国硅谷。

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开放政府网站API的意义何在  

2012-06-18 11:17:00|  分类: 美国观察 |  标签: |举报 |字号 订阅

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信息社会之涂子沛专栏

最近,美国政府推出了建设数字政府的新战略,其中新措施主要有两项,一是开放政府网站的应用程序接口(英文简称为API)、二是加大利用手机提供公共服务的力度。

把政府的公共服务“搬”上手机,这个不难理解。美国的这份战略报告说,美国已经有46%的成年人拥有了智能手机,预计到2015年,通过手机上网的人数将要超过利用电脑上网的人数。把互联网上的一切都“搬”上手机,已经是大势所趋。新战略颁布之后,奥巴马立即下令,每一个联邦政府的部门,都必须在一年以内推出至少两款利用手机提供公共服务的应用程序。

手机应用无疑是一个重要的浪潮。但在这份报告中,开放政府API的措施似乎更为重要,是新战略的首要措施、重中之重。我们知道,即使在私营领域,开放API的做法,也还仅仅限于谷歌、脸谱、亚马逊等一批互联网巨头,并没有得大规模的普及。奥巴马的新战略意义何在?

API,是指一个软件和另一个软件进行交流的接口,好比一个零件的各项技术指标和参数,开放API,就是公布这些参数,以便第三方自由使用、或生产更多的配套设备

为了理解这个概念,我们还可以举个例子。美国政府著名的网站Data.Gov是一个下载政府数据的集散地,用户找到自己需要的数据之后,可以将数据下载到自己的硬盘、或者写入自己的数据库,然后以其为基础开发新的应用。但开放API以后,这个过程将彻底改写。用户可直接通过公布的API接口调用该网站的数据库,就象使用自己的数据库一样,也就是说,政府的网站将成为第三方直接可用的资源。这个改变意义重大,不妨再设想一下:经济部门、环保部门、卫生部门都在各自的网站上公布自己的业务数据,如果三个网站的API全部开放,开发人员就可以不经数据下载,直接把3个网站背后的GDP数据、污染数据和人们的健康指数联接揉合起来,形成自己新的应用。因为是直接调用政府部门正在维护的数据库,这个新的应用,还免去了数据更新、维护的困难。

不难看出,开放政府API,可以简化使用政府数据的环节、减少使用政府数据的成本,更重要的是,它可以降低创新的门槛,推动网络经济的发展。对程序员来说,可以很快的去组合、创造新的应用,而不必从头再把已经存在的数据库和应用做一遍。

开放政府API,也打破了传统意义上数字政府的内容和范畴。“数字政府、电子政务”的概念由来已久,传统的观点认为,其主要目的是提高办公效率、改善公共服务的质量,例如无纸化办公、网上办证等等。但开放政府API的做法,数字政府的内涵将推进到社会创新和经济发展的领域。这种做法,也代表着信息社会一种新的分工方式:公共信息,是一种资源,政府的作用不仅仅是开放、展示这种资源,满足公民的知情权,还要把它加工处理好,使其成为整个社会随时都可以调用的生产资料、创新资料。

当然,开放政府API,并不是仅仅公开这么简单,其中最艰难的工作,是统一元数据的定义。也就是说,要让各个部门的数据库能够揉合起来、被第三方自由使用,他们之间的定义必须是一致。这也是为什么奥巴马仅仅要求每一个部门今年以内只开放两组API的原因。

奥巴马开放政府API的做法,令美国的技术工作者都非常兴奋。民间有评论家甚至认为,这超前了5年。时值美国大选,这种做法,当然会给他在技术领域加分。很多选民甚至相信,奥巴马是美国历史上对高科技最感兴趣的总统。他上任之后,任命了美国历史上第一位首席信息官和首席技术官,制定了联邦政府“云优先”的战略,建立了Data.Gov网站,开放了近40万项原来束之高阁的政府数据,引发了一股开放政府数据的世界性浪潮。毫无疑问,开放政府API的新做法,将进一步夯实他作为高科技总统的地位和形象。

首发于南方都市报

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